私が EnglishCentral をつくるまで – Alan Schwartz, Founder & CEO


EnglishCentral コミュニティーのみなさんに、私達のブログをご紹介できることを、大変嬉しく思います。ブログを開設するにあたり、EnglishCentral の起源を皆さんにお話しようと思い筆を取りました。

それは私が大学卒業後の 1988 年、中国広州市で初めて就いた仕事に端を発します。
そこでは、大学を卒業したばかりで教師としての経験がほとんどなかったとき、学生たちのやる気と興味を刺激するため、音楽などの「生きた」メディアを使って英語を教えることの力に気づいたのです。

私は、スザンヌ・ヴェガの歌である Tom ‘s Diner を利用して授業をしたときに、学生たちが最も積極的に授業に参加するということに気づきました。数週間がたって、学生たちが運動場で、”I am sitting in the morning at the diner on the corner..” という歌詞を繰り返しているのを聞いた時、その授業は私にとって最高の授業だったと気づきました。スザンヌ・ヴェガの曲のように、「生きた、本物」のメディアをもとにした授業は、生徒たちの記憶に最も残り、生徒たちがとても価値のあるコミュニケーションのために英語を学習する、やる気を育てる最高の方法だと教えてくれました。

AT&T 研究所とSpeechWorks(MITで製作された技術を使用した音声認識分野のうち、初期の先駆的音声認識の会社)に勤めていた10年の間、中国で教えていたこのような経験は、いつも私の脳裏にありました。

SpeechWorksは、後にNuanceに買収され、私は Nuance 社の、日本を含むアジアパシフィックのオペレーションを取締役として務めました。その間、東京を拠点に仕事をしていた時にアジアでは英会話学習の需要がとても高いことがわかりました。
そして、オンラインの楽しいコンテンツと、音声認識技術を組み合わせることにより、インターネット接続を持つ人ならだれでも、24 時間 365 日いつでも好きなときにすぐにフィードバックを返してくれる、自分専用の英語の家庭教師という解決策をひらめいたのです。

SpeechWorks の創立投資家の一人、アトラス・ベンチャーズのアクセル・ビシャーラという初期投資と共に、2009 年の初めわたしは EnglishCentral を始めるため Nuance を去りました。

2009 年 6 月には、グーグル・ベンチャーズが投資家として EnglishCentral に参加しました。グーグルの投資は、音声認識や、モバイルへの強力な背景を持つ リッチ・マイナーによって主導されています。リッチ・マイナーは、Android(後に、Google が買収)と、ワイルドファイアー(モバイル通信事業者に、音声認識、電源のサービスを提供している初期の開発会社)の共同創立者でもあります。

サイトは無料のベータ版として 2010 年 8 月に立ち上がり、15 万人のベータ版の会員を抱えるようになりました。
2011 年の初め EnglishCentral は、動画コンテンツや音声技術の 2 本の柱を組み合わせた、同社初の商用プロダクト版をリリースして、一般ユーザーが 1,000 以上の動画を見ながら英語のセリフを練習することができるフリーミアムサービスとして提供することになりました。
そして、体系的に自分の発音を向上させ、語彙を増やし、学習の進捗状況を追跡したいユーザーのためには、プレミアムのサービスを提供開始しました。

このような推進力に支えられ、2010 年 12 月 EnglishCentral は日本で最大の通信会社である NTT からも投資を受けました。

今年はより多くの良いニュースが EnglishCentral から届けられるでしょう。現在、韓国語版の利用が可能で、米国市場向けのスペイン語版がまもなく立ち上げられます。

EnglishCentral チームは、このブログで推進している計画をお知らせしようと考えています。皆様のご意見をお待ちしております。

EnglishCentral ブログをお楽しみください!

アラン・シュワルツ
EnglishCentral 創立者

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